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22 octobre 1879 : Et la lumière fut !

Inventeur autodidacte de génie, comptant à son actif 1.093 brevets déposés aux Etats-Unis au cours de sa vie, Thomas Alva Edison (1847 – 1931) fut l’un des esprits les plus brillants de son temps. Ses travaux ont conduit à l’élaboration des premiers procédés cinématographiques et phonographiques, à l’amélioration de procédés de télécommunication, comme le télégraphe et le téléphone, mais aussi et surtout à l’avènement de la Fée Electricité.

 

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Si les inventeurs britanniques, James Bowman Lindsay et Joseph Swan ont déjà élaboré des prototypes d’ampoules électriques à incandescence, Thomas Edison 22 octobre 1879 ampoule edison2cherche à améliorer le procédé. Après avoir testé des milliers de substances végétales en guise de filament et évalué les propriétés conductrices de chacune, il obtient des résultats concluants avec des fibres de bambou ou encore d’autres fibres textiles comme le coton. Mais c’est dans la nuit du 21 au 22 octobre, qu’une dernière expérimentation va tenir éveillé le génial inventeur et son équipe. Sous l’enveloppe de verre, un filament de carbone bat tous les précédents records de longévité et présente des qualités de résistance et de luminescence nécessaires à un éclairage efficient et pérenne. Stabilisée, l’électricité allait alors devenir l’un des piliers majeurs de la deuxième révolution industrielle.

 

Pour la nuit du nouvel an, Edison passera à la démonstration grandeur nature. A la première seconde du 1er janvier 1880, son dispositif, composé d’une dynamo et de quarante ampoules, premier éclairage public de l’Histoire, illumine une rue entière de Menlo Park, tout près du laboratoire de l’inventeur, illuminé lui aussi pour l’occasion. Journalistes et simples curieux assistent au spectacle et témoignent d’une avancée technique sans précédent.

 

Quelques semaines plus tard, fidèle à son habitude, Thomas Edison ira d’initiatives en initiatives en perfectionnant son ampoule incandescente tout en développant des innovations connexes : générateurs et moteurs électriques, fusibles, adaptation d’un procédé d’alimentation électrique aux chemins de fer…

 

Inventeur-entrepreneur, Edison sera finalement dès la fin des années 1880, à la tête du complexe industriel de West Orange, réunion inédite de laboratoires de recherches, d’une usine de fabrication d’ampoules et même d’une centrale de production électrique autonome. Père de la Fée électricité, Edison sera également celui de la General Electric dont le développement permettra la démocratisation de l’énergie électrique partout autour du globe.

 

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Les laboratoires de recherches de West Orange font aujourd'hui l'objet d'une conservation appliquée et représentent une des traces indélébiles de l'oeuvre de l'inventeur